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Dr Billioud, Dr Guillaud, Dr Lot et Dr Quencez
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Centre des consultations spécialisées de la Sauvegarde
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Les fonctions du foie

 
 
Après le cœur, le foie constitue un des organes majeurs de notre organisme. Si de nombreuses maladies touchent le foie de manière insidieuse et ne s’accompagnent pas de symptômes majeurs, la déchéance terminale de cet organe qui débute par un stade de cirrhose avancée confirme son caractère indispensable à la vie.

De plus, le foie est doué de propriétés régénératrices tout à fait extraordinaires. Celles-ci avaient déjà été soupçonnées par les anciens sous la forme du mythe de Prométhée. La mythologie grecque nous dit que ce titan fut puni par Zeus qu’il avait trompé et fut enchaîné sur un rocher du Caucase, le condamnant au supplice éternel de voir son foie, sans cesse renaissant, rongé par un aigle. 
Cette régénération hépatique est un phénomène fondamental qui gouverne la guérison des malades présentant une forme fulminante d’insuffisance hépatique.
Celle-ci peut être dues à de virus, notamment à des virus B, mais également à des médicaments ou à des champignons. 
Le patient jaune présente des troubles de conscience et rapidement un coma avec d’importantes anomalies de la coagulation. Seulement 20 % de ces patients, qui sont admis dans des services de réanimation spécialisés, guérissent sans séquelles grâce à la production d’un facteur de croissance hépatique qui permet aux cellules hépatiques nobles, appelées hépatocytes, indemnes de l’infection, de se multiplier plus rapidement afin d’assurer les principales fonctions du foie. C’est à ce stade que la transplantation hépatique a bouleversé le pronostic de cette redoutable maladie.
 
 
 
Le foie est le plus volumineux de tous les organes et pèse, chez l’homme adulte, environ 1,5 kg. Sa couleur est généralement rouge brun avec une consistance assez ferme. Son augmentation de volume peut donc être palpée par le médecin lors de certaines maladies. 
Il est constitué de deux lobes qui eux-mêmes se subdivisent en segments hépatiques qui sont bien mis en évidence par l’imagerie radiologique (échographie, scanner et IRM).


Sans titre2Le foie contient très peu de filets nerveux qui sont surtout présents au niveau de la capsule, qui enveloppe le foie et lui donnent sa sensibilité. Ceci explique que la plupart des maladies hépatiques soient peu douloureuses et peuvent évoluer de façon très lente sans que les personnes s’en aperçoivent. 
Le foie a également l’unique particularité de recevoir du sang par des grosses veines : la première, la veine porte draine le tube digestif, et amène donc les nutriments au foie pour transformation, et les autres, appelées veines sus-hépatiques ramènent le sang épuré des substances toxiques au cœur.

Cette situation très particulière sera à l’origine de complications hémorragiques lorsque le foie est devenu très fibreux ou cirrhotique formera un bloc empêchant le sang de circuler normalement dans une grosse veine porte dilatée et donnera des varices au niveau de l’estomac et de l’œsophage. Sous l’effet d’une augmentation de pression, ces vaisseaux vont se rompre et être à l’origine d’hémorragies digestives mettant en jeu le pronostic vital. 
Le foie joue également un rôle primordial dans la fabrication et l’excrétion de la bile. Celle-ci est stockée dans la vésicule et son contenu est déversé dans le tube digestif après chaque repas pour favoriser l’absorption des graisses. 
En cas d’obstruction du canal cholédoque qui relie le foie au duodénum ou en cas d’insuffisance hépatique terminale, certains composants de la bile sont responsable de jaunisse caractéristique. Celle-ci est due au dépôt de bilirubine, issue de la destruction des globules rouges par la rate, qui ne peut être transformée par foie ou passer par les canaux biliaires obstrués.
Le foie occupe donc une place stratégique dans l’organisme et reçoit 1.5 litres par minute de sang par la veine porte et par l’artère hépatique. Il participe donc à la régulation de la circulation sanguine et à la fabrication de facteurs de coagulation indispensables pour éviter une hémorragie en cas de blessure. Ceci est particulièrement vrai lorsque le foie est le siège d’une cirrhose, caractérisée par du tissu fibreux enserrant des nodules de foie déconnectés du système vasculaire et en conséquence non fonctionnels. 



Sans titreLes nutriments et les médicaments absorbés dans le tube digestif, mais également les bactéries doivent obligatoirement cet organe avant d’atteindre les autres tissus de l’organisme. Il a la structure d’une éponge ou le sang circule entre des travées d’hépatocytes va donc jouer un rôle de filtre primordial d’une part pour transformer les nutriments (dégradation des aliments en protides, lipides, glucides) et pour fabriquer des composés non toxiques pour l’organisme. Un exemple typique est représenté par la synthèse du cholestérol qui se fait à partir de graisses et qui va ensuite gagner la circulation sanguine mais être également dégradé ou métabolisé pour passer dans la bile. 
Le foie va également permettre la transformation de l’amoniaque, produit dans l’intestin, en urée qui est toxique pour les cellules en particulier cérébrales. Le foie va également être un organe de stockage des sucres pour les transformer en une substance appelée glycogène. En cas d’effort important ou de jeun le foie va pouvoir relarguer ses sucres dans la circulation sanguine et donc maintenir un chiffre stable de glycémie (taux de sucre dans le sang) que l’on dose facilement dans tous les laboratoires d’analyses médicales. 
Cette fonction est ainsi essentielle pour éviter une hypoglycémie A partir des protéines le foie va permettre la transformation de l’ammoniac, qui est toxique pour les cellules en particulier cérébrales, en urée. Enfin, le foie est essentiel dans la transformation des médicaments qui sont absorbés ou injectés par intraveineuse. Une grande partie est neutralisée pour éviter, avec l’aide du rein, une accumulation dangereuse dans l’organisme.




 
 


De façon plus générale, les aliments que nous absorbons et les toxiques auxquels nous sommes exposés sont rendus inoffensifs par le foie qui les transforme et inhibe leur toxicité avant de les éliminer. Ceci est particulièrement vrai pour certaines plantes réputées inoffensives ou curatives qui peuvent à la longue être néfastes pour cet organe et également pour l’alcool qui sous toutes ses formes est un puissant toxique méconnu du grand public. Il touche le foie de manière silencieuse et provoque à la longue des maladies graves.

La dose limite à ne pas dépasser à considérablement varié depuis le début du siècle passant de 6 verres par jour jusqu’à 2 verres quotidiens. Le mythe du vin qui rend fort et témoigne d’une certaine virilité a néanmoins la vie dure et nombreux sont encore ceux qui boivent régulièrement d’importantes quantités d’alcool sans réaliser les dommages irréparables qu’ils infligent à leur foie. 
Le sexe féminin est encore plus sensible et de faibles doses ingérées durant 10 à 20 ans peuvent provoquer de véritables cirrhoses. Il est alors très difficile de pouvoir revenir à l’état antérieur et les médecins sont souvent désarmés devant cette affection qui peut, par ses complications hémorragiques, par la présence répétée d’ascite (dans le ventre), par la jaunisse ou par des complications neuro-psychiques, mettre la vie des patients en péril. 


Si vous désirez garder une bonne santé, il faut donc ménager votre foie, c’est-à-dire :



- éviter les consommations excessives d’alcool notamment les doses répétées journalières qui sont à la longue plus néfastes que les fêtes du week end. ne pas consommer à tort et à travers des médicaments sans contrôle médical, être méfiant vis à vis certains produits dits naturels et présentés comme anodins



- éviter les comportements en particulier toxicomanes et sexuels pouvant être à l’origine d’infections virales (virus B, C, HIV). Nous vous rappelons que vous pouvez vous prévenir efficacement contre les virus A et B en vous faisant vacciner et que la médiatisation excessive qui a entouré les risques de vaccination contre l’hépatite B est démesurée et ne concerne que la vaccination de l’adolescent. Il est donc fortement conseiller de faire vacciner les nourrissons et les personnes adultes à risques (sujets séjournant en Asie, et en Afrique noire ; individus à partenaires sexuels multiples qu’ils soient homosexuels ou hétérosexuels ; toxicomanes ). De façon générale, il faut être prudent lors de l’utilisation d’un objet pouvant être souillé par des virus (aiguilles, rasoirs, brosses à dents…).



- Ne pas prendre ou garder un surpoids excessif dont l’effet nocif sur le foie vient d’être mis récemment en évidence. En effet l’accumulation de graisses dans le foie, appelée stéatose, était souvent considérée par les médecins comme une curiosité bénigne. Des complications aigues, forme d’une inflammation, appelée NASH, ressemblant à celle provoquée par une alcoolisation massive ou chroniques, conduisant à une cirrhose, viennent nous rappeler les méfaits d’une alimentation trop riche dont l’impact ne concerne pas uniquement le système cardiovasculaire.